训练自动驾驶出租车,Zoox是个什么样的公司?

  • 2018-05-21 11:13:12 汽车视窗 打印正文 复制链接 字号 繁体 颜色 绿
  • 与Waymo、Uber和通用的抗衡,它认为拥有更好乘坐体验的产品将成为关键点

    与Waymo、Uber和通用的抗衡,它认为拥有更好乘坐体验的产品将成为关键点

      《汽车商业评论》记者 叶无极 编译

      旧金山内河码头附近有一处2层建筑,估计没有人会注意到这里的特别之处。但就是在这栋灰砖墙与着色玻璃的房子里,一家名为Zoox的初创公司正在秘密进行着自动驾驶测试工作。

      进入公司后,首先会看到一个平板电视,屏幕展示的可不是电子游戏视频,虽然看起来确实很像,其实,这些画面是Zoox用来训练自动驾驶出租车的模拟路况。

      至于车辆到底是什么样子,目前还很难说,因为公司对其产品的设计采取了极高的保密措施。“想要知道车辆的形态,要等到2020年才行。”Zoox联合创始人蒂姆· 肯特利-克莱(Tim Kentley-Klay)用他那略带澳洲口音的方式说道。

      肯特利-克莱现年43岁,他既没学过工程,也没有计算机科学专业背景,很难想象他会选择进入自动驾驶汽车这一领域。

    此前,肯特利-克莱是一位艺术家兼设计师,拥有3家工作室,主要专注于创作音乐视频和广告。2013年,他得知了谷歌的自动驾驶汽车项目并做出了一个大胆的决定,要打造并运营自己设计的自动驾驶出租车队,还要推出配套的应用软件产品。

      此前,肯特利-克莱是一位艺术家兼设计师,拥有3家工作室,主要专注于创作音乐视频和广告。2013年,他得知了谷歌的自动驾驶汽车项目并做出了一个大胆的决定,要打造并运营自己设计的自动驾驶出租车队,还要推出配套的应用软件产品。

      “向自动驾驶转变可以说是从马车转变为汽车之后最大的变革。”根据肯特利-克莱的设想,在保留自动驾驶汽车特点的同时,方向盘、踏板等设备将全部被舍弃,这将带来不可比拟的乘坐体验。

      有想法固然很好,但如何去实现?肯特利-克莱一开始是没有任何思路的。实际工作当中,Zoox遇到的挑战自然也不少。

      首先,作为一家初创企业,在研发新型汽车产品的同时,还要考虑如何与车企和出租车运营商竞争。

      竞争对手可不仅仅是大型车企,还有像Waymo这样的主攻自动驾驶技术的公司。其中,通用展示过没有方向盘的设计图,Waymo也已经宣布将于今年推出自动驾驶出租服务,另外,百度、Uber、特斯拉也都是强力的对手。

    Zoox的系统会对不同物体进行不同颜色的标记

    Zoox的系统会对不同物体进行不同颜色的标记

      第二个巨大挑战来自于资金。不管Zoox能够开发出怎样的技术,只要公司选择自行造车,那么巨额的资金投入就不可避免。

      目前,Zoox已经筹集到3.6亿美元,公司市值曾在2016年超过了17亿美元。但想要造车,还得再筹集到几十亿美元才有戏。

      “而资金只是一个因素,Zoox想要成功,需要克服的困难还有很多。”Lux Capital合伙人沙辛· 法什奇(Shahin Farshchi) 表示,“但如果它们真的跨过了这些阻碍,那么对投资者来说,将成为千载难逢的机会。”

      除了肯特利-克莱,Zoox团队中还有一个人不得不提,那就是杰西· 莱文森(Jesse Levinson),他是原谷歌自动驾驶汽车DARPA竞赛团队负责人、谷歌X实验室联合创始人塞巴斯蒂安· 特伦(Sebastian Thrun)的得意弟子。

      莱文森拒绝了谷歌的邀请,来到规模更小的Zoox,他认为肯特利-克莱的思路清晰,知道如何将技术应用到实际产品当中。

    肯特利-克莱和莱文森

    肯特利-克莱和莱文森

      既有技术型的莱文森,又有梦想家肯特利-克莱,两者结合,相互补足,而这正是Zoox吸引投资者的一点。

      人才方面还没有讲完,公司董事会中,还有原Autodesk软件公司CEO卡尔· 巴斯(Carl Bass)、德丰杰投资机构合伙人海蒂· 罗森(Heidi Roizen)和亿万富翁塔尔。员工方面,Zoox吸收了至少17位苹果公司工程师、60位特斯拉员工,还有来自于谷歌和英伟达的人,公司成员已经超过400名。

      几个月前,比尔· 盖茨和英伟达CEO黄仁勋来过这里,并乘坐了公司使用丰田汉兰达改造的出租车原型版本。

      现阶段,Zoox的应用软件处于开发初期阶段,将可以呼叫车辆并对车内音乐与温度进行调节,汽车产品也正在准备中,预计会在旧金山的市中心进行道路测试。

    Zoox自动驾驶原型车

    Zoox自动驾驶原型车

      从实际的乘坐体验来看,很难拿Zoox的自动驾驶软件与其它企业做比较。的确,Zoox的这辆丰田汉兰达可以在普通道路情况下完成自动驾驶,但在遇到不规矩的停车情况时,系统的反应就不那么自然了。一趟下来,还是需要车里监督人员进行操控。

      如果Zoox完成了出租车产品的设计工作,接下来很有可能是交给合作商来进行生产。“我们负责前期设计与后期运营,制造环节交给其它厂家来做。”肯特利-克莱解释说。但对于合作伙伴、充电网络及维修环节的情况,他并没有透露具体细节。

      至于内饰设计,大体上来说,车里的四个座位有可能是围绕在一起的,豪华舒适感将达到商务飞机的级别。

    Zoox早期的概念车设计图

    Zoox早期的概念车设计图

      安全性方面,Zoox聘用马克· 罗斯坎德(Mark Rosekind)担任首席安全创新官,他曾是NHTSA局长。

      对汽车系统的处理上,Zoox采取与特斯拉相似的做法,计划对软件进行定期更新,确保车队达到最佳运作状态。

      肯特利-克莱要想通过Zoox实现梦想,最有效的一条发展道路就是被大型企业收购,这样就能拥有大量研发资金,但就其个人来说,他坚持认为公司最终可以取得胜利,Zoox的出租车产品也将打败其它竞争者。

      “我们的目标不是销售比特斯拉好的汽车,而是试图提供更好的乘坐体验,这才是我们想要的成功。”他说道。

    本文首发于微信公众号:汽车商业评论。文章内容属作者个人观点,不代表和讯网立场。投资者据此操作,风险请自担。

      (来源:汽车视窗综合)

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